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picozapato

TAXONOMÍA
pájaro pico zapato

 

 

 

  • Nombre científico: Balaeniceps rex
  • Hábitat: Este de África 
  • Peligro Extinción: Vulnerable (VU)
  • Altura: 110 a 140 cm
  • Alimentación: Peces y Anfíbios

Picozapato, el último Ave de la Prehistoria

El picozapato, cuyo nombre científico es Balaeniceps rex, se caracteriza por ser una especie de ave pelecaniforme, de color gris y la única perteneciente a la familia Balaenicipitidae. Es un pájaro sumamente llamativo por su apariencia prehistórica y al mismo tiempo su nombre hace referencia a la forma de su enorme pico, bastante similar a la figura de un zapato.

Posee una altura que supera el metro y medio, siendo esta una característica que la convierte en una de las aves más altas del mundo. Este pájaro puede vivir hasta los 50 años de edad, por lo tanto es una de las especies salvajes más longevas. Suele ser muy silenciosa, posee hábitos solitarios y habita principalmente en zonas estancadas así como ciénagas de las regiones tropicales de África. Y a pesar de su gran tamaño es difícil observala debido a que se encuentra en grave peligro de extinción.

Hábitat del Ave Picozapato

El ave picozapato se distribuye en los territorios del este y la zona tropical de África; encontrándose las poblaciones más numerosas desde Sudán hasta Zambia. Mientras transcurre la época de reproducción y cría, este pájaro suele habitar las áreas pantanosas de Tanzania y Uganda, las cuales suelen presentar inundaciones estacionales.

Mientras que las aguas bajas y de vegetación poco tupida son los ambientes más habitados por los picozapatos durante el resto del año. A causa de su gran tamaño, estos ovíparos prefieren permanecer en áreas que le proporcionen una buena visibilidad. En aguas poco oxigenadas el picozapato puede alimentarse facilmente de peces, ya que éstos deben nadar más cerca de la superficie, lo que los convierte en presas fáciles.

ave pico de zapato

Características

Los picozapatos cuentan con una altura que tiende a variar entre los 110 a los 140 cm. En el caso de los machos éstos suelen ser un poco más grandes que las hembras. Sus alas son bastante anchas y de gran tamaño. Con respecto a la capa de plumas que cubre su cuerpo, ésta es de un color gris azulado, mientras que un gris más oscuro predomina en su cabeza.

Cabe destacar que las plumas primarias poseen un color negro en las puntas, por otro lado en las secundarias se puede apreciar una tonalidad más verdosa. Mientras que un gris pálido se puede observar en las partes ventrales.

En la parte posterior de su cabeza posee un pequeño penacho de plumas el cual se encuentra erguido como una cresta. En cuanto a su cabeza, ésta es bastante grande y el pico es la característica más resaltante en estas aves el cual mide aproximadamente 25 cm y posee una anchura de 10 cm; se curva hacia adentro tomando la forma de un garfio y presenta un color amarillo con marcas oscuras.

Los bordes afilados de su mandíbula le facilitan la captura de sus presas. Sus ojos son grandes y de color amarillo. Sus piernas son de un color negro mientras que sus patas, largas y delgadas son de una tonalidad amarilla. Los dedos de sus patas son largos y éstos no disponen de una membrana que los una.

A pesar de que posee alas, rara vez suele volar, por lo tanto está acostumbrado a vivir la mayor parte del tiempo en la superficie. El picozapato suele ser un ave poco bulliciosa, aunque en varias ocasiones emite crotoreos gracias a su pico en forma de zuecos.

El picozapato muestra hábitos sedentarios. Prefiere la soledad y comúnmente no está cerca de otros ejemplares, incluso llegando al punto de cazar separados, aún en el caso de las parejas. Aunque esto cambia cuando llega la época de apareamiento. No obstante, en esta temporada el número de nidos no es superior a 3 por cada kilómetro cuadrado.

Cuando encuentra un hábitat que le brinda las condiciones adecuadas y en donde puede encontrar alimento sin mayores contratiempos, suele establecerse allí durante un lapso de tiempo bastante extenso. Esta especie de ave no suele observarse con facilidad durante el día debido a que es principalmente nocturna.

Alimentación

La dieta del picozapato está basada principalmente en peces, siendo sus presas preferidas el bagre, las tilapias, el pez pulmonado, el pez gato y el bichir de Senegal. No obstante, su alimentación no se limita solamente a peces debido a que esta ave ingiere también gran cantidad de anfibios, roedores, cocodrilos jóvenes, serpientes de agua y, en pocas ocasiones, caza aves acuáticas.

Al momento de cazar se mantiene relativamente tranquilo vigilando el agua y manteniéndose alerta ante cualquier pequeño movimiento; cuando ve una posible presa se abalanza inmediatamente sobre ella. Al hacer este repentino movimiento puede atrapar también algunas plantas, las cuales desecha hábilmente al momento de alimentarse.

ave africana

Reproducción

El picozapato es ave monógama, es decir, no cambia de pareja durante sus temporadas de reproducción, durante la cual se vuelven muy territoriales, defendiendo el nido ferozmente ante cualquier señal de amenaza. El período reproductivo suele presentarse en épocas del año distintas, en función a la ubicación, aunque comúnmente sucede durante la temporada seca, la cual transcurre desde el mes de mayo hasta agosto.

Sus nidos son estructuras de 1m de diámetro, aproximadamente y éstos son construidos sobre vegetación flotante o islas. Son creados utilizando diversos materiales como pastos, ramas y otros tipos de vegetación que encuentren en el suelo. En ocasiones suelen hacer el nido muy cerca del agua, por lo tanto tienen que resguardarlo para que no se hunda. Debido a que la temperatura en las zonas de distribución es alta, tienen la costumbre de vertir agua sobre los huevos para que éstos se mantengan frescos.

La hembra suele poner sólo 2 huevos de color blanco, éstos miden unos 7.62 cm x 5.08 cm y pesa unos 170 gramos. El período de incubación requiere de un lapso aproximado de 30 días, siendo éste realizado por los progenitores, al igual que la crianza y protección de los polluelos; sin embargo, a pesar de los cuidados suele sobrevivir sólo uno.

Esto sucede debido a que, cuando las crías del picozapato quedan solas, inicia una disputa en la que sólo puede vencer una de ellas. Al momento en que los padres vuelven, se desarrolla un agudo rechazo hacia el polluelo que haya terminado malherido, provocando que el mismo tenga que marcharse para intentar vivir solo, pero como no está preparado para ser independiente muere días después al no tener los cuidados de sus padres. A través de esta costumbre interesante y peculiar, se asegura la supervivencia del más fuerte.

Las crías de esta ave africana son alimentadas de una a tres veces por día, ingiriendo la comida regurgitada por uno de sus padres. Los pájaros recién nacidos se desarrollan lentamente, obteniendo su plumaje a los 95 días y siendo capaces de emprender el vuelo a los 105 o 112 días.

Los individuos juveniles adquieren su independencia un mes después de que están completamente emplumados, siendo alimentados y cuidados por sus padres hasta esta edad. La etapa de madurez sexual llega a partir de los cuatro años de edad. Y su esperanza de vida puede incluso alcanzar los 50 años de edad.

pájaro pico de zapato

Picozapato en Peligro de Extinción

Entre las amenazas que propician el peligro de extinción del ave picozapato se encuentra la destrucción del hábitat, ya que sus lugares de nidificación son utilizados constantemente para el pastoreo y cultivo, lo cual ha dado lugar a la destrucción de gran parte de los lugares en donde se distribuye.

Por otro lado, el fuego y la sequía en Zambia atentan fuertemente contra muchas poblaciones, disminuyendo el número de ejemplares. Mientras que las áreas protegidas en Ruanda y el Congo han sido afectadas por los conflictos entre humanos.

La alteración de los nidos también es un peligro latente, debido a que los huevos son robados de los nidos con la finalidad de ser consumidos o comercializarlos, principalmente en Zambia, debido a la gran cantidad de personas que los buscan para coleccionarlos.

La caza indiscriminada que tiene como finalidad el comercio ilegal de aves para el zoológico en Tanzania (lugar donde sí es legal) también causa una gran disminución de las poblaciones de este pájaro. Aunque cabe destacar que también se les caza para consumo humano.

Es relevante mencionar que en algunas de las zonas de distribución del picozapato, éste es considerado como pájaro de mala suerte según las comunidades aledañas, por ende es fuertemente exterminado. A modo de iniciativa para su conservación, está incluido en el anexo II del Acuerdo para la Conservación de aves acuáticas migratorias africanas-eurasiáticas (AEWA). Según la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) este pájaro se encuentra en una situación de amenaza y está clasificado como vulnerable (VU).

Entre las acciones que se han llevado a cabo con la finalidad de conservar y rescatar al picozapato de su situación de vulnerabilidad, figuran distintos programas de reproducción en parques zoológicos de muchos países. Se han creado gran cantidad de sitios Ramsar, los cuales son áreas protegidas que tienen como objetivo principal conservar la diversidad biológica.

Por ejemplo en el año 2000 el área del Humedal de Malagarasi-Muyovoziet en Tanzania fue el primer sitio Ramsar creado con un área de 32.500 km2. En el año 2006 en Uganda fueron creados 11 sitios Ramsar los cuales abarcan 3.500 km2 y en dónde están incluidos varios lugares destinados a la anidación de esta especie.

En el año 2012 se realizo un estudio por parte Birdlife International sobre la población mundial del picozapato estimándose un número de ejemplares que oscila entre los 3.000 a 3.500, aunque debido a la dificultad de su recuento ya que habitan en grandes humedales de difícil acceso, ese número puede ser inexacto.

balaeniceps

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